Volkswagen Karmann Ghia

1.Karmann

En 1901, Wilhelm Karmann succédait à la tête d'une entreprise de fabrication de calèche du nom de Klages à son fondateur, récemment décédé. La société Karmann venait de naître. Karmann produisait sa première carrosserie pour automobile en 1902. Rapidement, l'entreprise acquit une excellente réputation, et fut sollicitée par de nombreux constructeurs. Karmann travailla ainsi jusqu'à la seconde guerre mondiale pour Opel, Minerva, Adler, Hanomag, Ford ... Au début du conflit, Karmann employait 800 salariés et produisait jusqu'à 65 carrosseries par jour. En 1945, l'usine subissait les bombardements alliés.

Dès 1946, Wilhelm Karmann s'intéressa à la Volkswagen, bien conscient des potentiels de développement sur cette voiture appelée à une large diffusion. Il obtint des dirigeants de Wolfsburg l'aide nécessaire à la construction de deux prototypes de cabriolet. Pour Volkswagen, ce type de carrosserie pouvait constituer un excellent produit d'appel sur les marchés étrangers. La production en série du cabriolet Volkswagen débutait en août 1949 chez Karmann. En septembre 1952, Wilhelm Karmann Junior remplaçait son père à la direction de l'entreprise. Celui ci venait de mourir à l'âge de 82 ans.

2.Ghia

Giacinto Ghia fondait la Carrozzeria Ghia en 1915. Au court de la seconde guerre mondiale, l'usine fut détruite par des bombardements. Son fondateur décédait en 1944, avant même que l'activité ai vraiment redémarré. Deux hommes allaient remettre sur les rails du succès la carrosserie Ghia : Mario Felice Boano et Luigi Segre.

Mario Felice Boano était né en 1903 en Italie. Il débutait sa carrière en tant que assistant de Giovanni Farina à la Stabilimenti Farina, avant de rejoindre l'entreprise de son frère Pinin Farina qu'il quittait en 1934. Il ouvrait alors une menuiserie industrielle qui fournissait aux carrossiers les matrices en bois sur lesquelles étaient ensuite formées les tôles. Giacinto Ghia, client de Boano, l'avait désigné comme son éventuel successeur.

Luigi Segre fut présenté à Boano par Vittorino Viotti, le dirigeant de la carrosserie du même nom. Boano ne put que se féliciter de ce recrutement. En effet, Segre allait se montrer particulièrement efficace sur le plan commercial, et il contribua largement au redémarrage économique de la carrosserie grâce à son activisme extraordinaire. Segre était né en 1919. Pendant la guerre, il fut officier de liaison des partisans avec les américains. Sa maîtrise de l'anglais et sa connaissance de la mentalité américaine allaient par la suite lui être fort utile au développement des affaires de Ghia.

Plusieurs constructeurs, tant français - Delahaye et Talbot - que italiens - Fiat, Lancia, Alfa Romeo - s'assurèrent dès après guerre les services de Ghia. La bonne entente entre Boano et Segre ne dura pas, et l'artiste Boano jeta l'éponge en quittant l'entreprise en 1952, laissant seul Segre l'industriel, plus préoccupé par la rentabilité que par la création, diriger la société. Segre s'adjoignait dès lors les services de Tom Tjaarda et de Filippo Sapino en remplacement de Boano. Les années 50 et 60 furent florissantes pour  Ghia, qui travaillait pour plusieurs constructeurs américains (Ford, Packard ou Chrysler) et européens (Alfa Romeo, Porsche, Maserati, Renault, Volkswagen).

Outre le cabriolet Coccinelle déjà produit chez Ghia, la voiture du peuple allemande suscitait bien des vocations au début des années 50 parmi les carrossiers d'outre Rhin, pressé de proposer à une clientèle aisée des dérivés  sportifs et/ou luxueux de la voiture populaire de Wolfsburg. Karmann en faisait évidemment partie.

3.La rencontre

La rencontre entre Karmann et Ghia eu lieu lors des grands salons automobiles internationaux. En effet, Wilhelm Karmann Junior se lia d'amitié avec Luigi Segre. Justement, Boano, l'associé de Segre, avait quelques idées pour habiller de manière élégante le coach Coccinelle.


 Luigi Segre et Wilhelm Karmann en 1955

Un autre détail rapprochait ces hommes : France Motors, l'importateur parisien de Volkswagen, était aussi l'importateur pour l'Europe des modèles exclusifs créés par Ghia sur base Chrysler. Wilhelm Karmann fut totalement séduit par le travail de Ghia, et n'avait alors plus qu'une seule idée en tête : convaincre les dirigeants de Volkswagen de la viabilité d'un tel projet. En novembre 1953, la décision fut prise par les instantes dirigeantes du géant allemand. Karmann allait se charger de produire l'auto et Volkswagen de la diffuser sous le nom de Karmann Ghia

4.La Karmann Ghia

Le coupé Karmann Ghia fut présenté le 14 juillet 1955 à la presse et aux principaux distributeurs Volkswagen en Allemagne. Sa première apparition officielle dans un salon automobile eu lieu à Francfort quelques semaines plus tard. En connaissant la genèse de cette auto, on ne s'étonne donc pas d'y retrouver les lignes du concept-cars Chrysler d'Elegance, dans des proportions évidemment réduites. Une version cabriolet complétait l'offre à partir de septembre 1957.

Le succès fut immédiat malgré un prix de vente représentant quasiment le double de celui d'une Coccinelle de base. Les soldats américains basés en Allemagne ramenaient chez eux ce petit coupé allemand et le firent connaître à leurs compatriotes. Très vite, le marché US devint le premier client pour cette drôle d'auto européenne. Les évolutions esthétiques et celles touchant à l'équipement de l'auto furent nombreuses durant la carrière de la Karmann Ghia. Malgré cela, la concurrence devenait de plus en plus rude à la fin des années 60 et la voiture accusait ses quinze ans d'âge. Elle fut maintenue en production jusqu'en 1974, puis elle céda sa place sur les chaînes de production de Karmann à la Scirocco. Durant la carrière particulièrement longue de la Karmann Ghia, il fut produit 364 401 coupés et de 80 899 cabriolets.

5.Après l'épisode Karmann Ghia

Segre décédait soudainement en 1963 suite à une banale intervention chirurgicale. Alejandro de Tomaso reprit en main l'entreprise Ghia en 1967, avant de céder l'affaire à Ford en 1971. De nos jours, le nom de Ghia appartient toujours au géant américain, et a longtemps désigné ses modèles dotés d'une finition plus élaborée. Karmann a toujours prit soin de diversifier sa clientèle, et a travaillé régulièrement à partir des années 60 avec les plus grands constructeurs mondiaux, de AMC à Volkswagen, en passant Audi, BMW, Ford, Jaguar, Kia, Mercedes, BMW, Renault, etc ... Pour raisons économiques, l'entreprise a été contrainte de cesser son activité de constructeur automobile en 2009.

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